巴拿马运河全长80公里左右,其中大部分的运河是原来就有的湖泊与拓宽的河道,而作为最紧要处蛇峡断崖的船闸部分长度是整条运河的1/5,却是最关键的部分,这部分将船闸分成三段,分段接驳。最有意思的是原来船闸内使用的是巴拿马热带雨林中流下来的雨水,存在水库中,在船闸内浮涌出来,将船舶托起,然后在下一段船闸开后移向下一段(也就是说船闸中的水是淡水,与运河两端的海洋咸水完全不同)。眼见巨大的船舶一只接一只用这样的方式穿越船闸,感觉还是很震撼的。巴拿马运河每天就是用这样的方式平均让38只船舶通过,每只收取500美元(如帆船)和40万美元(如远洋货轮,我们站在那观看的时候就看到了一只满载水轮机组的挪威船,和载有500多辆汽车的韩国货轮经过)不等的通过费。巴拿马运河忙碌的业务显示着它对于巴拿马经济的持续贡献。每年,巴拿马运河的通行费收入就有22亿美元,这大致相当于巴拿马GDP的5%。目前巴拿马运河管理局雇佣有大致11000名员工,在这里工作的员工在巴拿马就处在比较优越的就业位置。实际上,运河区的相关产业所产生的经济总量接近于巴拿马整体GDP的一半。

       接待我们飞驴湾企业家的巴拿马美洲洲际大学校长斯丹利慕斯卡特原来是巴拿马运河管理局的高层领导之一,所以我们有机会享有特权去巴拿马运河船闸紧边缘去看闸门启合和船只的穿越。靠近看就知道,原来船闸穿行也有很多讲究,包括注水、开闸、引导偏侧、关闸引水,这套流程看似常规但是出不得半点差错,运河管理当局对此负有完全的责任。说到巴拿马运河管理局,目前在巴拿马法律上属于一个地位特殊的独立管理机构,其董事会成员终身任职至退休,出现出缺时由现任总统任命,但总统无权撤换董事会成员。董事会独立选任CEO与开展业务领导,巴拿马政府也无权干预。以前运河管理局美方所拥有的资产与前驻巴美军南方司令部与美军基地的资产也基本上都移交给了运河管理局。

       目前穿越巴拿马运河的货物,最多的来源于或者流向美国,其次中国,再次是日本与智利。其中中国流经巴拿马的货物增长最为迅速。为适应中巴经济贸易的发展需要,虽然中国与巴拿马还没建立正式外交关系(巴拿马的正式邦交关系是与中国的台湾地区建立),但目前已经互设贸易代表处。为适应正在蓬勃增长的货物运输与更大型船舶的通行需要,巴拿马运河管理局正利用全球招标与全球合作资源,积极拓建规模与容量更大的第二船闸体系,预期投入运行后将使得巴拿马运河管理局的运营量与通行费收入至少增加一倍。